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MEGATERIO O PEREZOSO GIGANTE.

Me sorprende que después de escribir sobre más de 200 animales prehistóricos, aun no hayamos hablado del Megaterio, un  animal prehistóricos que existió hasta hace 8.000 años y que a 200 metros de donde vivo tengo un esqueleto entero en un museo de ciencias naturales de barrio.

El Megatherium fue un gran herbívoro, un perezoso como los de ahora pero gigante. Como los perezosos actuales, el Megaterio también comía el follaje de los árboles. Pero este último no se subía a las ramas, más que nada porque pesaba más de 5 toneladas (imaginaros a un elefante subido a la rama de un baobab, pues la misma impresión daría ver al megaterio subido a un árbol). Medía 6 metros y cuanto se alzaba sobre sus dos patas llegaba a las copas de los árboles y tiraba de las ramas hacia abajo con sus enormes garras. Últimamente, se baraja la opción de que fuera un animal omnívoro, y que además de comer toneladas de hojas y ramas, alguna vez comería carroña o algún animalito desprevenido... porque viendo lo robusto de sus huesos y el peso de este animal, no podemos decir que fuera un cazador ágil, sigiloso y rápido.

Este animal prehistórico era tan grande que un individuo sano no tenía ningún depredador capaz de matarle. Quizá a algún individuo viejo, jovencito o herido podía ser presa de un grupo de hienas gigantes, de lobos, de algún dientes de sable o arctodus u oso cavernario.

El Megatherium, apareció en la Tierra hace 3 millones de años entre el Plioceno y el Pleistoceno y hace 8.000 años desapareció en América central y del Sur. Según se cree, la causa principal de su extinción fue la proliferación de un animal peligroso, un depredador insaciable.... hablo del ser humano.

En este vídeo vamos a ver que este animal prehistórico no era tan tímido como su pariente el perezoso actual...

     




Por cierto, a que no sabéis que es lo de abajo.????



Pues bien, es una cueva que fue excavada por un megaterio y que le servía de madriguera/refugio. Esta en concreto tiene unos 200 m de largo y fue excavada hace unos 20.000 años.

Procoptodon Goliat o Goliath


Este enorme canguro vivió en Australia hasta hace 18.000 años y por lo visto, el hombre tuvo parte de culpa. Y aunque es incierto el papel del hombre en la extinción del Procoptodon, visto la gran extinción del Holoceno que produjo principalmente el hombre (aparte del cambio climático), no me extrañaría que hubieran sido los aborígenes autralianos. Pero bueno, eso es solo mi opinión.

El Procoptodon medía 1 metro más que los canguros actuales y llegaba a pesar 250 kg (2 veces y media más que el canguro rojo actual con una altura media de hasta 3 metros.
Estos canguros gigantes de cara corta tenían los ojos apuntando hacia adelante. En los pies poseía solo un dedo largo puntiagudo en forma de flecha. Con estos extraños pies se movía rápidamente por los bosques y praderas, donde comía pasto y hojas. Tenía brazos largos.

Basilosaurus


El basilosaurus ,"reptil rey", antepasado de las ballenas modernas con características similares, es pues, la primera gran ballena en aparecer en el registro fósil y una pieza clave en la evolución de los cetáceos.

El basilosaurus vivió en los mares del Eoceno tardío,(hace 45.000.000 de años) y se extinguieron durante el Oloceno, habitando en ese periodo aguas costeras poco profundas.

A diferencia de las ballenas actuales, el basilosaurus poseía una mandíbula más prominente con 45 dientes grandes y afilados, diseñados para atrapar y triturar a su presa.

Otra característica del basilosaurus es el alargamiento de sus vértebras que posiblemente le impedía realizar movimientos ágiles en tres dimensiones y conformándose con dos dimensiones (el movimiento típico de las serpiente). Gracias a esta elongación de sus vértebras, podía llegar a medir hasta 18 metros de largo y un peso de 15 toneladas... aunque hay que decir que algunos estiman longitudes de hasta 25 metros y casi 30 toneladas.

Las patas traseras eran prácticamente inútiles para nadar, ya que su tamaño era muy inferior, en relación a su peso, para poder utilizarlas. Midiendo 60 cm de largo e impidiendo que tampoco pudiera hacer vida terrestre.

Este dinosaurio acuático no poseía un gran cerebro como las ballenas, por eso no se le atribuye vida social. No tenía depredador y compartía los mares con mamíferos marinos como por ejemplo Dorudon o Zygorhiza, y tiburones como Otodus o Physogaleus.

Entre su dieta se encontraban tiburones pequeños, moluscos y tortugas.

Moa


Al parecer, habría pertenecido al grupo de aves hoy conocido como rátidas, aves terrestres, bípedas e incapaces de alzar el vuelo, tal como los avestruces. Según los cálculos actuales podía haber unas 11 especies diferentes de moas (aunque se han manejado cifras de hasta 37 especies), algunas tan pequeñas como un pavo y otras de descomunal tamaño. Entre ellas era la Dinornis giganteus (Moa Gigante) la más llamativa pues ostenta el título de haber sido la ave más grande que alguna vez pisó la Tierra, con más de 3' 7 metros de altura, un metro más por encima de uno de sus parientes el avestruz, quien ocupa el segundo lugar con sus 2' 7 metros. Por su tamaño y corpulencia debía consumir a diario tanta cantidad de alimento como un buey.
A parte de la talla, otra diferencia que separa al avestruz de los Moa, es que éste último no vivía en las llanuras sino en los frondosos bosques que, por entonces, cubrían por completo las islas de Nueva Zelanda. Asimismo otra de las características particulares de este animal, se encuentran por ejemplo, que las hembras, que medían algo ser algo más que los machos, delegaban en ellos la tarea de incubar los huevos y el cuidado de los polluelos. Éstos, nidífugos y vivaces, salían de los gigantescos huevos (con cerca de 5 litros de capacidad en las especies más grandes) en un estado de desarrollo lo bastante avanzado para seguir a su padre en pocos días.
En 1658 el gobernador de Madagascar aún las incluía en su catastro de las especies de la isla, siendo éste el último registro concreto que se conserva de una de las aves más espectaculares que hayan existido, y que por sus dimensiones, debió protegerse como un patrimonio de la biosfera.



Se estima que los últimos ejemplares habrían perecido en los albores del siglo XVIII. Aun así, versiones poco fiables señalan que incluso a mediados del siglo XIX se habrían avistado ejemplares en la isla.

La imagen que se ve arriba es una reconstrucción de la caza de la Moa, de hecho se observa que el perfil del cazador princial cumple las características estéticas de los años 20.

Uro



El uro era un bóvido salvaje, del cual descenderían la casi totalidad de las especies actuales de ganado vacuno.
Originalmente el uro se distribuía por toda Europa, norte de África, y el Medio y Lejano Oriente. El uro habitaba en bosques y llanuras, preferentemente abundantes en agua y arbustos, por cuanto, como es de suponer, eran animales íntegramente herbívoros.
En el uro macho, la altura en la cruz era de 1,60 a 1,80 metros, pero se tienen registros fósiles de ejemplares de hasta los dos metros. En las hembras, esta medida no sobrepasaba los 150 centímetros. El rasgo más llamativo del uro macho eran sus prominentes cuernos doblados hacia arriba, con las puntas negras. En las hembras, éstos eran casi inapreciables a simple vista. En cuanto a su pelaje, era similar al de un toro de lid.

Como la mayoría de los ungulados, eran gregarios, agrupándose en extensas manadas, encabezadas por los machos y protegiendo a sus crías de sus depredadores naturales, que variaban según la zona en que vivían: así, en África y Asia eran los grandes felinos, mientras que en Europa eran los lobos y osos. De seguro entre uros y dichos depredadores debían librarse batallas similares a las que hoy enfrentan a leones y ñues o búfalos del cabo. Sólo al final de su vida, los machos abandonaban la manada, seguramente expulsados de ella por los jóvenes, en competencia por las hembras.

Por siglos se pensó que el uro y el bisonte europeo-dicho sea de paso, también al borde de le extinción-eran variaciones de una misma especie. Tras el detallado análisis de registros fósiles de ambos, se ha comprobado que no es así.

Al igual que la moa o el pájaro elefante, el mamut, arctodus, y elasmotherium, hablamos de una especie de origen prehistórico, que surgió con todas sus características hace no menos de dos millones de años.

Entre sus depredadores se contaban los lobos, y osos, y en zonas de Oriente Próximo y África, los leones, tigres, leopardos u lobos euroasiaticos actuales, o el arctodus o Smilodón. También el hombre de Cromañón.

MAMUT Mammuthus

Ya conocidos por todos pero un animal prehistórico que debemos del que debemos hablar. El mamut lo hemos visto en infinidad de películas y dibujos, desde 10.000 ac hasta los dibujos Ice Age.
Se sabe bastante de este animal miembro de la familia de los elefantes, y en parte gracias a que su extinción se produjo hace 4.000 años. De hecho, se han encontrado huesos en muy buen estado e incluso, hace poco, se ha encontrado tejido congelado con sangre en los músculos helados de un individuo muerto en Siberia, posiblemente el último reducto de los últimos mamuts.

De las numerosas especies comprendidas en el género de los Mammuthus, es el Mamut del rio Songhua (Mammuthus sungari) y el más pequeño el Mamut de Cerdeña con un tamaño similar al rinoceronte actual.
El mamut más grande pudo superar los 5,5 metros de altura y las 17 toneladas con una longitud total de 9 metros. Para hacernos una idea, vamos a compararlo con el elefante africano, el terrestre vivo más grande. El elefante africano de la sabana más grande mide 4 metros de altura, hasta 7 metros de largo y 12.000 kg… pero este es un tamaño que pocos machos alcanzan.

A diferencia del mastodonte que tenía la cabeza plana, el mamut tenía una cabeza abombada, que le proporcionaba un aspecto más grande. Era pesado y recubierto por dos capas de pelaje. La exterior de pelos gordos y largos de casi medio metro. Un pelaje que le aislaba del crudo invierno del norte en las épocas de glaciación. Interiormente contenía un pelaje más suave que le calentaba, su propia camiseta de felpa.

Los cuernos fácilmente superaban los 5 metros de longitud al igual que la trompa. Por cierto, actualmente, se encuentran muchos cuernos en las costas de Siberia que trabajadores buscadores de marfil, tratan de encontrar y desenterrar los colmillos como una posibilidad legal a la ilegal y cruel de los cazadores furtivos que cazan a los elefantes africanos para conseguir sus colmillos.

A parte del tamaño y del pelo, otra diferencia entre el elefante africano y el mamut eran sus orejas. Mientras las orejas del elefante son grandes para disipar el calor corporal, las orejas del mamut eran pequeñas para así mantener mejor el calor corporal.
Con sus largas trompas arrancaban las ramas ramas de los árboles que le servían de alimento llegando a ingerir los 180 kg de vegetales.

Vivían en manada, con grandes matriarcas que superaban los 70 años de edad.  Entre ellas las mamuts viejas y las jóvenes cuidaban a los mamuts recién nacidos que podrían ser presas de lobos, hienas o dientes de sables. Aunque se cree que el verdadero depredador de estos fantásticos animales prehistóricos, símbolo de una época antigua donde nuestros tatarabuelos se las tenían que ver con una naturaleza salvaje y fría, el depredador causante de su desaparición fue el hombre…. Qué raro verdad?





Arctodus


Durante la última glaciación, encontramos por los diferentes territorios bestias enormes como pueden ser los mamutes, los rinocerontes lanudos, lo megaloceros, etc... Para cazar a esta megafauna, es de suponer que habitaban también megadepredadores. Así, que veamos a uno de los más importante. El Arctodus, el género de osos que también son conocidos como Osos caras corta o Osos BULLDOG.


Este úrsido, es uno de los más grandes que jamás ha existido.  Era más grande que un oso polar actual. Mientras el oso polar puede pesar 650kg, el Oso Bulldog supera los 800. Su altura hasta la cruz era casi como la de una persona y cuando se ergía sobre sus patas traseras fácilmente llegaba a los 4 metros (grande grande). Ni Grizzly, ni el oso polar serían rivales para este monstruo prehistórico.

Quizá, el único oso que le podría plantar cara sería el oso cavernario, una especie que compartió la misma época pero no el mismo continente. Mientras el gigante oso cavernario (que era más pesado pero menos alto) vivía en Europa, el Oso Arctodus, vivió en el norte de América.


Lo que se sabe de este animal prehistórico es que era carnívoro y, al igual que lo oso actuales era capaz de cazar a grandes presas, pero también capaz de arrebatárselas a otros depredadores de la época. Parece ser que después de analizar sus huesos, se ha comprobado que este oso no era omnívoro (como los demás osos). En su dieta no entraba materia vegetal y únicamente comía carne.
Parece ser, que físicamente el oso cara corta era más esbelto que otros osos. Era más estilizado y sus patas más largas. Esto le confería una gran ventaja frente a otros úrsidos... fue un buen corredor.

El oso Bulldog compartió territorio con antiguos felinos terribles como el gran León cavernario, o Smilodon (la especie del norte de américa) y también compartió el territorio y las presas con nuestros antepasados.



Elasmotherium

¿Os imagináis un rinoceronte de 3 metros de altura, el doble de grande que los rinocerontes blancos actuales y también el doble de pesados, y envueltos con una capa de gruesos pelos como las cerdas del jabalí?
Pues básicamente esta es la descripción del Elasmotherium. Un gran rinoceronte que vivió hasta hace apenas 10.000 años y compartió territorio con nuestros antepasados.

El Elasmotherium, era de la misma familia que el rinoceronte (cuyo nombre quiere decir "cuerno en la nariz"). Pero el significado del nombre Elasmotherium no hace referencia a ese gran cuerno, sino a su tamaño. Del griego, quiere decir: gran bestia de la llanura siberiana.

Hay que destacar el gran parecido con el rinoceronte lanudo, pero la diferencia principal (entre otras) es que el Elasmotherium sólo tenía un cuerno. Era un unicornio.


Y curiosamente, esta característica (la de un solo cuerno) ha sido la razón por la cual las primeras personas que encontraron los  huesos del Elasmotherium, en su intento de dar una explicación "razonable, se inventaron la existencia de un ser mitológico, la leyenda del unicornio.

Es por eso que a este animal prehistórico también se le conoce comúnmente como unicornio gigante. El unicornio es propio de la mitología griega, pero en Rusia es también protagonista de cuentos de una etnia muy antigua, los Evenk. En oriente medio también se le nombra en antiguos textos con una descripción muy detallada del Elasmotherium; y otros ejemplo encontramos en Irán, China o en la zona que era Persia.

Esto nos da una pista de su desaparición. Un animal que se sabe que vivió durante durante miles de años desapareció hace 10.000 años o menos, a causa del calentamiento de la Tierra y también a causa de la caza de los primeros humanos.

Las tres especies descritas son: E. caucasicum, E. chaprovicum, E. sibiricum .